连线杂志元宇宙之父尼尔斯蒂芬森如何打造元宇宙

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本文描绘了Neal Stephenson作为书呆子看到“元宇宙”大热后参与元宇宙创业公司的心路历程。

朴素的观点

尼尔-斯蒂芬森发明了元宇宙。至少从想象力的角度来看是这样。尽管其他科幻作家也有类似的想法,而且VR的先驱们已经在建造人工世界,但史蒂芬森1992年的小说《雪崩》不仅充实了逃到一个数字取代物理的地方的设想,还为它起了个名字。那本书巩固了他作为一个主流作家的地位,从那时起他就获得了巨大的成功。但去年年底,斯蒂芬森描绘的虚拟环境、可持续和沉浸式的另类现实空间突然被称为计算领域的下一步。“Metaverse”成为一个流行词,大科技公司竞相将其产品化。最值得注意的是,Facebook在其现实实验室上花费了数十亿美元,也将自己更名为Meta。从微软到亚马逊,每个人都突然提出了元宇宙战略,尽管可能实现它的技术仍然不为我们所掌握。

当时,斯蒂芬森正在宣传他最新的小说,主题涉及气候工程。斯蒂芬森说:“当时宣传的主题突然变成了’尼尔,你对Metaverse有什么看法’的图书之旅”。斯蒂芬森对这一问题的回答是满腹狐疑,或者正如《连线》杂志的一位作者所指出的那样,是一种厌恶。首先,根据《雪崩》的说法,元宇宙是一个有点歇斯底里的地方,而那些告诉我们它将是一个伟大的生活场所的公司却忽略了这一事实。看到他的虚构作品被追求利润、贪婪增长的巨头们殖民并不那么有趣。

但这里有一个奇怪的情节转折。斯蒂芬森现在正带着他自己对他的虚构概念如何成为现实生活中的虚拟世界的看法进入市场。他正在与比特币基金会负责人 Peter Vessenes 合作创办 Lamina1,该公司希望创建一个“脚手架”,创作者可以在其上构建一个开放的元宇宙。

作为Lamina1的战略顾问,Magic Leap的前首席执行官Rony Abovitz说:“这就像Neal像甘道夫一样从山里走出来,把元宇宙恢复到一个开放、去中心化和创造性的秩序中来”。

事实上,正义似乎是这家新企业的烙印。 Vessenes 承认,最初有人怀疑斯蒂芬森是“卡戴珊”,加入了他偶然开始的潮流。Vessenes 说 “这可能是第一个问题:Neal是不是把他的品牌卖给了某个该死的虚拟世界公司?” 鉴于他自己作为比特币传道者的背景,第二个问题是 Lamina1 是否是为了抢钱。 他说:“但当人们与我们交谈时,他们会得出结论,这是一项有原则的努力”。 然后他们问:“这是真的吗?你真的会尝试这样做吗”?确实如此,而且投资者正在投资该公司。Reid Hoffman 想知道即使 VR 眼镜不是未来,那么这家公司是否会成?在 Vessenes 确认会这样做之后,Hoffman开除了一张个人支票。

无司是否有效,Lamina1 都有一个令人信服的使命。计算技术的历史有一个令人讨厌的主题,即迫使用户和开发人员选择立场。 MS-DOS 或苹果。 Windows 或 Mac。苹果或安卓。在其他情况下,平台主导了整个产品类别,通过关闭竞争对手的系统来扼杀创造力和简单的可用性。还记得 Facebook 通过拒绝参与几乎扼杀了一个开放社交平台的计划吗?如果这发生在元宇宙中,那将是一场灾难。一家统治虚拟世界的公司将真正拥有我们工作、娱乐和购买东西的现实。

这正是Lamina1试图避免的事情。Stephenson和Vessenes都同意,最终应该有一个单一的元宇宙,就像有一个单一的互联网。但这个元宇宙应该有足够的灵活性,以适应任何数量的不同体验和虚拟现实。斯蒂芬森说:“如果将有一个开源的区块链替代品,供那些想建立元宇宙的人使用,那会是什么样子?。作为一项技术和一个社会组织,它将有什么特点?” 这些都是Lamina1自称要解决的问题。

这位小说家参与一家科技公司,并不像人们想象的那样是一个激烈的转折。斯蒂芬森一直有一个工程学的前景。人们忘记了,在他描述《雪崩》中的元宇宙的第一段中,他在细节上变得很怪异,描述了头盔的激光如何将颜色矢量投射到眼睛,以及我们现在所说的空间音频如何增强体验.在他几乎所有的写作生涯中,他都将创作时间与迷人的兼职工作分开,在 Blue Origin 太空公司、创新的 IP gobblerIntellectual Ventures 和增强现实先驱 Magic Leap。

尽管如此,Lamina1对斯蒂芬森来说还是有些不同,他是一家公司的创始人,正在与地球上一些最强大的企业竞争。Vessenes说,Lamina1现在只有三名工程师,但会发展到20至200人,与其他沉浸式和空间技术的专家一起从事区块链工作。但仅Meta就有数千人。当然,Lamina1的计划只是创建一个元宇宙的底层。在此基础上将会有其他层,甚至可能是一个类似于Unity的系统,其本身就是一个游戏或其他应用程序的平台。所有这些工作都将来自于无数的外部开发者,他们的劳动都是为了这个系统。

Lamina1也有自己的货币化计划,这一点至关重要,因为它是由风险资本资助的。目前的计划是捡起大机构在Lamina1的开放轨道上开发产品时留下的大量碎屑。Vessenes说:“经济效益与采用率挂钩,越多的人使用它,它就越有价值。它的收入可能类似于以太坊区块链上的gas费,这种稳定的流量最终会变成大量现金”。

但是,除非开发者无视与资金雄厚的巨头合作的,加入一个致力于开放元宇宙的反叛式努力,否则这一切都行不通。一个由通过数千页的极客荣耀赢得信誉的人共同创立的努力。Abovitz说:“我认为Neal可以为这个故事带来道德和哲学的力量,这是金钱买不到的”。他现在是一家名为“Sun and Thunder”的公司的负责人。“这个世界是愤世嫉俗的吗?还是世界是理想主义的?人们是想要开放、和创造性,以点对点的方式工作,还是想要所有的东西都喂给他们?我想,让我们拿起我们的光剑,给它一个机会!”

是的,机会很渺茫。但这是一个值得追求的斯蒂芬森小说所描绘的未来。

在Lamina1努力工作的唯一缺点是,斯蒂芬森今年不写小说了。在2022年余下的时间里,他将集中精力进行这次创业冒险。他放弃了通常在早上写几页散文的习惯。他说:“但如果我不履行我的义务,我的出版商就会派人追杀我。所以当日历翻到2023年时,我又会回到平常作为作家的日常工作。”

这让人松了一口气。即使在元宇宙时代,我们也需要一些好东西来阅读。

时间旅行

我曾多次写过关于史蒂芬森的文章,包括2008年的一篇深入介绍。但第一次是1999年5月《新闻周刊》的一篇报道,当时《密码学》出版,这仍然是我最喜欢的他的书。当然,我当时正在写我自己的关于密码学的非小说类书籍,这可能与此有关。

说到描述书呆子的心态,没有人比史蒂芬森更出色。他在赛博朋克科幻运动中的前辈们(像William Gibson和Bruce Sterling这样的作家)将黑客描绘成穿着皮衣的喜怒无常的James Deans。斯蒂芬森阐述了黑客真正的思维和行为方式——笨拙又健谈的男人,他们对逻辑的坚持使他们成为边缘的疯子。这一点,以及他对技术未来的感觉(一种从科学真理的发射台和硅谷的喧嚣中喷射出来的想象力)使他成为高科技世界的必读书目,他就是“黑客海明威”。微软硬件部门的经理Mike Paull说:“这里的每个人都在读尼尔-斯蒂芬森。他是我们的灵感来源。”

1984年,斯蒂芬森以一本鲜为人知的对巨型大学的讽刺作品《The Big U》闯入出版界。(尽管他不认可这本书,但他的崇拜者并不这么认为,一位粉丝在亚马逊网站上写道:“我愿意吃一只活鬣狗来换取珍藏版”)。然后是《Zodiac》,这是一个生态活动的故事,赢得了树木拥护者的心,但也没有卖出去。突破性的作品是《雪崩》,对一个由虚拟现实和比萨送餐跑腿小哥主导的未来进行了狂热的描述。他创造的人工世界,即元宇宙,恰好足够的带宽和适当的商业计划,很快就被网络空间的人群认为是对“一切皆有可能”的最合理的描述。突然间,斯蒂芬森成了科技界的宠儿。

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